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Le strisce a zebra disorientano mosche e moscerini succhiasangue

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SCIENZA – Un gruppo di ricercatori dell’Università di Bristol e di Exeter in Inghilterra insieme a ricercatori dell’Università di California Devis e di Scienze applicate di Almere Olanda, utilizzando vari tipi di esperimenti e analisi video hanno voluto verificare se i moscerini o le mosche dei cavalli fossero più propensi ad attaccare cavalli zebrati o a colore unico. Gli scienziati hanno scoperto che le strisce della zebra disorientano le fastidiose mosche succhiasangue.

La funzione delle strisce zebra è stata una fonte di interesse scientifico per oltre 150 anni generando molte ipotesi tra cui il camuffamento, la confusione dei predatori, la segnalazione ai conspecifici, la termoregolazione e l’elusione delle mosche pungenti. Per quanto riguarda il camouflage, le strisce zebra sono difficili per i leoni e i predatori chiazzati come la iena Crocuta crocuta che si risolvono a qualsiasi distanza, rendendo imprevedibile la criptazione contro i predatori di mammiferi. Per quanto riguarda la confusione dei predatori, le zebre non hanno il tipo di striscia che aiuta a confondere e i leoni africani predano la zebra in modo sproporzionato, più del previsto, suggerendo un’assenza di effetto confusione.
Per quanto riguarda i benefici sociali, i tassi di grooming e i modelli di associazione non sono maggiori negli equidi a strisce rispetto agli equidi non tagliati. Infine, non ci sono benefici termoregolatori in merito ai vari tipi di striping.
Invece, tra i biologi c’è un consenso emergente sul fatto che la principale funzione di contrasto delle strisce bianche e nere sulle tre specie di zebre è quella di contrastare l’attacco da parte dei tabanidi o tafàni, e forse glossinidi, stomoxys e altri insetti mordenti, basati su esperimenti di laboratorio e sul campo con materiali a strisce e su prove comparative.

Le osservazioni hanno mostrato che un numero minore di tabanidi è atterrato su zebre piuttosto che sui cavalli per unità di tempo, sebbene le percentuali degli insetti che giravano intorno o che toccavano brevemente le zebre e i cavalli non differivano.
In analisi video separate e dettagliate, hanno visto che gli insetti succhiasangue si avvicinavano alle zebre più velocemente senza riuscire a decelerare, le toccavano ma non ci restavano.
I risultati hanno indicato che, da vicino, le superfici a strisce impediscono alle mosche di effettuare un atterraggio controllato ma non influenzano il loro comportamento a distanza.

In Africa, dove vivono le zebre, i tabanidi trasportano malattie fatali alle zebre come la tripanosomiasi, l’anemia infettiva equina, la peste equina e l’influenza equina e le zebre sono particolarmente suscettibili alle infezioni perché il loro magro pelaggio consente ai vari insetti di pungere con successo.
L’esatto meccanismo con il quale le strisce impediscono alle mosche di ottenere un pasto di sangue è tuttavia meno chiaro. Le mosche non riescono a rilevare una zebra da una distanza, o da vicino, o come risultato di un’interpretazione errata del flusso ottico mentre si avvicinano, interferendo con segnali che promuovono una risposta di atterraggio.

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